De acuerdo con las últimas proyecciones de varias empresas consultoras, se espera que el mercado del negro de humo sobrepase los 25 billones de dólares en 2020, impulsado principalmente por una mayor demanda de la industria de llantas, además del crecimiento de los sectores de construcción y manufactura. El mercado global del negro de humo es altamente competitivo, y todos los principales productores están invirtiendo intensamente en I&D para mejorar la calidad de sus productos. Los 3 mayores jugadores en el mercado son Birla Carbon, Cabot Corporation y Orion Engineered Carbons. En términos de regiones, se encuentra dominado por Asia – Pacifico, donde la mayoría emana de China e India, soportado por la expansión de las plantas de neumáticos y el crecimiento del sector de la construcción. La región Asia – Pacifico mantendrá su dominio en el mercado aún hasta el 2020.

 

La fortuna de la industria del negro de humo está correlacionada positivamente con la fortuna de la industria de neumáticos, ya que esta consume alrededor del 70% del total de la producción, y constituye más el 10% del gasto total en materia prima de las compañías de llantas.

La industria automotriz se movió en los últimos años hacia Asia y Europa del Este, y con ella se movió también la demanda de negro de humo. Esto ocurrió aunado a leyes ambientales más fuertes en las regiones más desarrolladas que forzaron el cierre de algunas plantas antiguas de negro de humo. Los estimados de la industria indican que Norte América y Europa Occidental, que producían el 48% del negro de humo del mundo en 1998, actualmente representan sólo el 23% de la producción global, mientras que Asia – Pacifico, ha crecido del 36% al 57% en el mismo período.

Para 2015, la industria norteamericana se encuentra en su mayor tasa de utilización en los últimos 15 años, 87%. Esto representa una capacidad efectiva de 1,866 KT.

La industria de neumáticos en US comenzará a ver una escasez de negro de humo a principios de 2016, debido principalmente a las cada vez mayores regulaciones ambientales, esto sucederá sobre todo si se realizan las expansiones de las plantas de llantas de las que tanto se ha hablado. Esta escasez será remediada principalmente por las importaciones de negro de humo chino.

La capacidad de producción instalada en Estados Unidos y México es de 4.63 billones libras por año. Sin embargo, las regulaciones ambientales de la EPA para controlar las emisiones en las plantas de negro de humo hará que esta capacidad baje a 4.11 billones de libras para el 2020 de acuerdo a proyecciones de Sid Richardson.

Por su parte, Orion Engineered Carbons, ve oportunidades definidas de crecimiento en la industria del negro de humo. Ellos afirman y citan estudios que muestran que el mercado del negro de humo crecerá de 4 a 5% anual en los próximos 4 años. Y cerca del 90% del negro de humo será usado en la industria del caucho (con un 70% que va directamente a las llantas). También piensan que hay tendencias a cambiar de los grados commodities hacia grados más especializados.

Pero este cambio hacia otros grados de negro de humo está más relacionado con otros aspectos. Hablando de llantas, dado que tanto en Estados Unidos como en Europa existen mayores regulaciones en torno a la resistencia al rodamiento de las llantas, esto podría llevar a un cambio en las compras de los fabricantes de carros. Por lo que los productores de negro de humo están trabajando desde hace tiempo en este tipo de aplicaciones.

En el caso de artículos técnicos de caucho, hay demandas más exigentes sobre todo de los llamados “grados limpios” para el mercado de MRG.

Se espera que el crecimiento de la demanda sea fuerte en US, Europa y Asia, pero solamente estable en Brasil y Sudáfrica. Dos países que verán un nuevo impulso en la producción de carros durante la actual recuperación serán México y Canadá. Pasando de producir 3.2 millones de vehículos a 5.8 millones en 2014, de los que 3.4 millones se produjeron en México, que ya sobrepasó a Canadá y Brasil como el mayor centro de producción de vehículos. Esto ya se está trasladando al sector de otros artículos de caucho.

 

Mayores productores de Negro de Humo de Norteamérica

Desde el 2011, los fabricantes de llantas han presupuestado casi USD 6.9 Billones en inversiones en Norteamérica. Lo que podría añadir capacidad de producción en:

  • Más de 25 millones de llantas por año para el final del 2016
  • Más de 57.7 millones de llantas para el final de 2020.

Sid Richardson proyecta que sacando a las importaciones, habrá una escasez de negro de humo en Norteamérica para finales de 2015 y principios de 2016, que será satisfecha con importaciones.

El bajo precio de las materias primas usadas en Norteamérica versus el alquitrán de carbón empleado por los productores chinos, hará que estos últimos sean menos competitivos. Sin embargo, la fortaleza del dólar puede que no ayude a los productores locales.

Desde el 2011, los fabricantes de llantas han presupuestado casi USD 6.9 Billones en inversiones en Norteamérica. Lo que podría añadir capacidad de producción en:

  • Más de 25 millones de llantas por año para el final del 2016
  • Más de 57.7 millones de llantas para el final de 2020.

Sid Richardson proyecta que sacando a las importaciones, habrá una escasez de negro de humo en Norteamérica para finales de 2015 y principios de 2016, que será satisfecha con importaciones.

El bajo precio de las materias primas usadas en Norteamérica versus el alquitrán de carbón empleado por los productores chinos, hará que estos últimos sean menos competitivos. Sin embargo, la fortaleza del dólar puede que no ayude a los productores locales.

 

 

Se han sucedido una serie de cambios en la industria relacionados con adquisiciones, ventas, etc., incluyendo la adquisición de Columbian Chemicals por parte de Aditya Birla y la venta de Evonik de su negocio de negro de humo, que se convirtió en Orion Engineered Carbons, seguido por una serie de expansiones de capacidad de otros proveedores. Estas inversiones han sido impulsadas por un crecimiento continuo en muchas aplicaciones, incluyendo llantas y baterías, así como termoplásticos. Asia continúa siendo un área de crecimiento, aunque los proveedores reportan crecimiento también en otras regiones.

Cabot ha estado expandiendo capacidad en China para soportar la creciente demanda en plásticos, expandiendo su planta de Tianjin en 45,000 toneladas en 2011. La compañía también abrió una nueva planta de negro de humo en Xingtai, China, en el 2013.

El mercado del caucho muestra un crecimiento sostenido, aunque el sector de baterías espera un buen crecimiento que dependerá de que tan rápido crece este sector de la mano de las ventas de vehículos eléctricos e híbridos que usan baterías de litio.

 

INNOVACION A LA VISTA

Orion Engineered Carbons introdujo tres grados de pigmentos en el mercado de Sur América en mayo del 2013, los cuales son producidos en su planta de Paulinia, Brasil, destinados a partes inyectadas o moldeadas, láminas y películas hechas de PE, PVC, y otros termoplásticos.

Aplicaciones para pigmentos especializados en la región incluyen  partes automotrices y OEM, productos de consumo tales como herramientas y appliances, y proyectos de infraestructura . Por ejemplo, las tuberías negras resistentes a los UV tienen una demanda creciente en la industria del petróleo y gas.

Otras aplicaciones usan negros de humo conductivos para proporcionar conductividad eléctrica y prevenir el riesgo de descarga electrostática. Estas aplicaciones incluyen electrónicos, empaque para artículos electrónicos, equipos para cuartos limpios, sistemas de combustibles automotrices, cables semi-conductores, y partes industriales usadas en locaciones con riesgo de explosión.

Los usuarios de negro de humo están buscando continuamente las soluciones más efectivas para balancear precio y desempeño tanto de propiedades como de procesabilidad. El negro de humo es más que estructura y tamaño de partícula. Tanto la  química superficial como niveles de pureza y otros atributos deben ser balanceados para alcanzar el nivel correcto de desempeño, ya sea color, conductividad y reforzamiento. Pero también está la facilidad de dispersión, absorción de humedad y otros parámetros que mejoran la procesabilidad.

La dispersión del negro de humo puede ser todo un desafío debido a su pequeño tamaño de partícula comparado con otras cargas, pero los fabricantes están trabajando en mejorar la procesabilidad. Los nuevos grados modificados superficialmente son más fáciles de dispersar, lo que mejora tanto los tiempos de procesamiento como las propiedades del producto final.

Los grados FDA para aplicaciones que estarán en contacto con alimentos tienen alta demanda ya que el empaque de alimentos está en franco crecimiento, así como los equipos de cocina que están en constante contacto con alimentos.

De manera de cumplir con los requisitos FDA, estos grados deben tener bajos niveles de hidrocarburos policíclicos aromáticos (PAH), que no excedan los 0.5 ppm, y benzolalpirenne (BaP) que no exceda los 5.0 ppb; la máxima concentración de negro de humo permitida en artículos que están en contacto con alimentos es de 2.5%. Los PAH se pueden remover de la superficie del negro de humo por un proceso de extracción.

Los fabricantes están viendo una demanda creciente de negros de humo conductivos. Por ejemplo, las aplicaciones en Policarbonato y Poliestireno conductivos emplean unos niveles de carga de 10 a 20%.

La conductividad se encuentra afectada principalmente por la estructura del negro de humo, lo que quiere decir que los agregados de la estructura ramificada intensifica la conductividad eléctrica. Una mayor estructura mostrará una mayor conductividad. La estructura puede verse afectada por las fuerzas de corte durante el proceso de mezclado o durante el moldeado por inyección.

 

 

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